My story so far

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Many times people relate me with lizards. When they see a picture, a video, or even if they see one face to face, dead or alive, they ask me for the species ID. The truth is that I know almost nothing about lizards that is not in an evolutionary context. I don’t consider myself an herpetologist. But I like lizards.

This was an acquired taste. As a kid, and as my friends from primary school might remember, I liked, and probably still do, dinosaurs a lot, but this has nothing to do with the animals I study today.

As I wrote before somewhere else, in the beginning I wanted to be purely an ecologist (not that I had a lot of options at that time), and having to choose between different types of systems I rejected birds because of their popularity among my friends, mammals because of their difficulty of study (I wanted to see animals, not animals’ poop), and people because, to be honest, I’m not really interested on people (not to say other things). Reptiles (specifically lizards) were, at that time in my university, quite unpopular beings (nowadays it seems that the opposite is happening). I saw my opportunity to do something different to what everybody else were doing and wanted to be the best doing that.

After many read papers and some fieldwork trips I knew something about the coastal peruvian lizards (the famous Microlophus), and probably I wanted to be an herpetologist, a field biologist. As I also wrote somewhere else, more papers and a couple of more advanced undergraduate courses took me to the evolutionary part of studying lizards. When I was finishing my undergrad I wanted to do evolutionary ecology (luckily, there is a well established intermediate between ecology and evolution), but specifically with lizards, which is what I was already confortable with.

When I started my master’s I was among the only ones, if not the only one, that were quite sure about the system we wanted to study. Many times I heard that you should not choose a system (lizards, for example) as the center of your research interests. After all, you use the system as a way to answer the questions that you are interested in. Violating this general rule, I always tried to link my projects, homeworks, classes, etc to lizards, which were the only system I felt comfortable working with. Before continuing I must say that I was lucky. Lizards are such a flexible and widely utilized system that are few the things you cannot study with them. Maybe is for this reason that I keep working with them today.

Unintentionally, in my still short career I was in contact not only with lizards but also with their close cousins, the snakes. At one point in my master’s I had to do a mini-project that was basically preparing a taxonomic guide of a group of snakes found in the Peruvian jungle. I tried to convince my supervisor to let me do lizard taxonomy instead, but I finally ended up working with the snakes. I got quite familiarized with the morphological traits used (at least in the classical way) to work in the taxonomy of these animals, which would be valuable in the future. In those months I also had to do an exhaustive bibliographic search of data about these snakes. I ran into many documents more than 150 years old, which probably inspired my series of mini-posts “field notes from the past”.

The first year of my master’s couldn’t make me forget about my interest in lizards as a model organism, and on the second year I went to Harvard to do my thesis. It was not only being at Harvard, it was also to work at the Museum of Comparative Zoology of the university (with a reptile collection of a couple of million specimens) and being supervised by Jonathan Losos, world authority in topics related to macro-evolution, especially those related to the adaptive radiation of the Anolis lizards. I mentioned that lizards are a good model to study evolution, but among them Anolis are the ultimate model. Anyways, in that occasion I was able to escape from Anolis and develop my project in Tropidurids, a family of lizards that include Microlophus and other genera I was already familiar with from my experience in Peru. After finishing my thesis project at the Losos lab I was sure that I wanted to keep working with lizards, but now I was also sure that I wanted to study macro-evolutionary questions with them. I thought, and I still think, that to do any other thing would mean to waste everything I learned in that valuable time.

The last semester of the master’s I spent most of my time working on my second thesis, this time somewhat away from lizards because it was an almost completely bioinformatics project (read more about that here). However, my R skills improved in that time, although the truth is that R skills always keep improving if one doesn’t stop using it. That project made me quite grumpy, but I, maybe unintentionally, learned a lot.

After finishing my master’s I went back to Peru, where I worked for 6 months teaching in my university, where I also got involved in some projects. These projects were, of course, related to lizards, but this time they were more ecologically-oriented, as they were related to subjects like thermoregulation and ectoparasitism. God willing there will be at least one paper on one of those subjects in the future.

After those 6 months I got back to Europe, this time to Portugal where I would work for other 6 months. I worked on a project that aimed to describe the macro-evolutionary patterns endured by the Mediterranean herpetofauna. I learned to use Qgis (a software to manage geographic information) and got familiarized with several genera of European reptiles and amphibians, unknown for me before. Besides this one, I worked in another project in which we looked for links between pigmentation patterns of Palearctic vipers (the palearctic region includes Europe, the north of Africa and the northern part of Asia starting in the Himalaya) and latitudinal and altitudinal variables. The first contact I had with snakes in my master’s helped me not to feel that I was doing something completely new.

After getting to know such different research styles as the European and the American, and also living in several different societies (I lived in 6 different places in 3 years) it was time for me to start my PhD.

Since less than one month ago I’m oficially a PhD student in the Mahler lab, which is established in the Department of Ecology and Evolutionary Biology at the University of Toronto, Canada. Luke Mahler was in the past a PhD student of Jonathan Losos (it was the latter who recommended me to apply with Luke Mahler for a PhD when I was at Harvard) and I would say that his research interests almost overlap with mine. At the Mahler lab most work is done with Anolis. Of course is not mandatory, but it is convenient. Especially if I want to keep working on the same field in which I’ve been submerged in the past years.

Anyways, I’m motivated and a bit overwhelmed for, somehow, being a new inheritor of the “Anolis school”. But these years in which I spent my time chasing Microlophus in the Peruvian deserts, counting scales in a dark German laboratory, digging among manuscripts of the XVII century looking for some natural history datum, taking tens of thousands of measurements at one of the biggest herpetological collections of the world, programming late at night, simulating evolution itself on my overheated computer again and again, mapping the geographic distribution + bioclimatic information of Podarcis, Hyla, Salamandra and friends, looking at thousands of pictures of palearctic vipers, programing more and turning R into my best friend, making many good (real) friends, living at Lima, living at Groningen, living at Munich, living at Boston, living at Montpellier, living at Porto, writing, reading, teaching and learning…make me feel more than ready.


 

Mi historia hasta ahora

Muchas veces la gente me relaciona con lagartijas. Cuando ven una foto, un video, o incluso si encuentran una cara a cara, viva o muerta, me preguntan por la especie. La verdad es que no sé casi nada sobre las lagartijas que no esté en un contexto evolutivo. No me considero un herpetólogo. Pero me gustan las lagartijas.

Este fue un gusto adquirido. De niño, como mis amigos de la primaria podrán recordar, me gustaban (y seguro aún me gustan) los dinosaurios, pero eso no tiene nada que ver con que hoy estudie lo que estudio.

Como ya escribí en algún otro lado yo empecé queriendo ser ecólogo puro (tampoco es que conociera muchas opciones en ese entonces), y teniendo que escoger entre varios tipos de sistemas rechacé a las aves debido a su popularidad entre mis compañeros, a los mamíferos por su relativa dificultad de estudio (yo quería ver animales, no cacas de animales) y a las personas porque, para ser sincero, no me interesan demasiado las personas (por no decir otras cosas). Los reptiles (lagartijas específicamente) eran, en ese tiempo en mi universidad, seres bastante impopulares (hoy en día pareciera que sucede todo lo contrario). Yo vi mi oportunidad de hacer algo diferente a lo que los demás hacían y quise ser el mejor en ello.

Muchos papers y algunas salidas de campo después ya sabía algo de las lagartijas costeras peruanas (las famosas Microlophus), y seguramente quería ser herpetólogo, un biólogo de campo. Como ya escribí también en alguna otra parte más papers y un par de cursos más avanzados de pregrado me llevaron a la parte evolutiva de estudiar lagartijas. Acabando el pregrado yo quería hacer ecología evolutiva (para mi suerte existe un intermedio bien establecido entre ecología y evolución), pero específicamente en lagartijas, que es lo que yo conocía.

Cuando empecé el master yo estaba entre los únicos, si es que no era el único, que tenía claro el sistema que quería estudiar. Muchas veces escuché que no se debe escoger un sistema (lagartijas, por ejemplo) como el centro de tus intereses de investigación. Después de todo, tú utilizas el sistema de estudio como una forma de responder las preguntas que te interesan. Violando esta regla general, siempre traté de ligar mis trabajos, tareas, clases, etc a las lagartijas, que era el sistema en el que me sentía cómodo. Antes de seguir debo decir que tuve suerte. Las lagartijas son un sistema tan flexible y tan utilizado que es poco lo que no se puede estudiar con ellas. Tal vez es gracias a esto que hasta hoy sigo con ellas.

Sin querer, en mi aún corta carrera estuve en contacto no solo con lagartijas sino también con sus primas cercanas, las serpientes. Para el master tuve que hacer un mini-proyecto que era más que nada armar una guía taxonómica de un grupo de serpientes que habitan la selva peruana. Intenté convencer a mi supervisor de dejarme hacer taxonomía pero de lagartijas, pero finalmente terminé trabajando con las serpientes. Me familiaricé bastante con los rasgos morfológicos en base a los cuales se hace (o hacía de manera clásica) taxonomía en estos animales, lo cual sería valioso en el futuro. En esos meses también tuve que hacer una exhaustiva búsqueda bibliográfica de datos sobre estas serpientes. Me topé con muchos documentos de más de 150 años de antigüedad, los cuales inspiraron probablemente mi serie de mini-posts “field notes from the past”.

El primer año del master no pudo con mi interés en las lagartijas como organismo de estudio, y en el segundo año llegué a Harvard para hacer mi tesis. No solo era estar en Harvard, también era trabajar en el Museo de Zoología Comparativa de la universidad (con una colección de reptiles de un par de millones de especímenes) y siendo supervisado por Jonathan Losos, autoridad mundial en temas relacionados a macro-evolución, sobre todo en aquellos relacionados a la radiación adaptativa de las lagartijas Anolis. Mencioné que las lagartijas son un buen modelo para estudiar evolución, pero de entre ellas las Anolis son el modelo por excelencia. Como sea, en esa ocasión logré escapar de las Anolis y pude desarrollar mi proyecto en tropidúridos, una familia de lagartijas que incluyen a las Microlophus y otros géneros que ya había conocido en Perú. Luego de terminar mi proyecto de tesis en el Losos lab estaba seguro que quería seguir trabajando en lagartijas, aunque ahora también estaba seguro que quería estudiar temas macro-evolutivos con ellas. Pensé, y aún pienso, que hacer cualquier otra cosa sería desperdiciar todo lo que aprendí en ese valioso tiempo.

El último semestre del master me la pasé trabajando en mi segunda tesis, esta vez algo alejado de las lagartijas ya que era un proyecto casi totalmente bioinformático (lee más de ello aquí). Eso sí, mi habilidad en R mejoró en ese tiempo, aunque la verdad es que el R siempre va mejorando si es que uno no lo deja de usar. Renegué mucho en ese tiempo, pero también, tal vez sin querer, aprendí muchísimo.

Al acabar el master volví a Perú, donde trabajé por 6 meses enseñando en la universidad y donde también me involucré en algunos proyectos. Estos proyectos, para variar, tenían que ver con lagartijas, pero estaban relacionados con temas más ecológicos como termorregulación y ectoparasitismo. Si Dios quiere habrá al menos un paper fruto de ese tiempo.

Luego de esos seis meses volví a Europa, esta vez a Portugal donde trabajaría por otros seis meses. Trabajé en un proyecto cuyo fin era describir qué patrones macro-evolutivos atravesó la herpetofauna en el mediterráneo. Aprendí a usar el Qgis (software para manejar información geográfica) y me familiaricé con varios géneros de reptiles y anfibios europeos, antes desconocidos para mí. Además de ese, trabajé en otro proyecto en el que buscamos nexos entre los patrones de pigmentación de las víboras paleárticas (la región paleártica comprende Europa, el norte de África y la parte de Asia que está al norte del Himalaya) y variables latitudinales y altitudinales. El primer contacto que tuve con las serpientes en el master me ayudó a no sentir que estaba haciendo algo totalmente nuevo.

Luego de conocer estilos de investigación tan diferentes como el europeo y el americano, y de conocer también varias sociedades distintas (viví en 6 lugares diferentes en 3 años) me llegó la hora de empezar el PhD.

Hace menos de un mes soy oficialmente un estudiante de doctorado en el Mahler lab, el cual está establecido en el Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Toronto, Canadá. Luke Mahler fue, a su vez, estudiante de doctorado de Jonathan Losos (fue este último quien me recomendó aplicar con Luke Mahler cuando estuve en Harvard) y yo diría que sus temas de interés casi se sobrelapan con los míos. En el Mahler lab se trabaja con Anolis, por supuesto no es algo obligatorio, pero es conveniente. Sobretodo si quiero seguir en el mismo campo en el que he estado todos estos años.

En fin, estoy motivado y un poco abrumado por ser de alguna manera un nuevo heredero de la “escuela Anolis“. Pero estos años en los que me la pasé persiguiendo Microlophus en los desiertos peruanos, contando escamas en un oscuro laboratorio alemán, excavando entre manuscritos del siglo XVIII buscando algún dato de historia natural, tomando decenas de miles de mediciones en una de las colecciones herpetológicas más grandes del mundo, programando por las madrugadas, simulando la evolución misma en mi sobrecalentada computadora una y otra y otra vez, mapeando la distribución geográfica + información bioclimática de Podarcis, Hyla, Salamandra y compañía, mirando miles de fotos de víboras paleárticas, programando aún más y convirtiendo a R en mi mejor amigo, haciendo muchos buenos amigos (reales), viviendo en Lima, viviendo en Groningen, viviendo en Munich, viviendo en Boston, viviendo en Montpellier, viviendo en Porto, escribiendo, leyendo, enseñando y aprendiendo… me hacen sentir más que preparado.

 

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