A story of passion and audacity

Argentine-Ant

Cover Illustration by Craig Latker

Versión en español aquí!

“Letters to a young scientist” is a small book that I really enjoyed reading. However, there is a special chapter to which I always return. I might have re-read it about 10 or more times. Even though I recommend the entire book (on it the recognized E. O. Wilson writes “letters” addressed to young scientist in which a lot of relevant ideas for the early stages of scientific preparation are discussed) this chapter is, in my opinion, especially motivating.

This is the story: Edward Wilson, a world leader in the ecology and evolution of ants, had already retired six years ago as a Harvard professor and counted with an impressive trajectory after some decades of research. This meant that he wasn’t accepting new PhD students to supervise anymore, which would be a normal part of a professor in activity.

However, one day he receives one message from the graduate office of the faculty. It says:
“Ed, we’ve already accepted our quota of new students for this year, but we’ve got one more, a young woman so unusual and promising that we’ll add her on if you’ll agree to be her de facto sponsor and supervisor. She’s a fanatic on ants, wants to study them above all else. And she has tattoos of ants on her body to prove it”.

Wilson, after that description and having revised her curriculum, accepted to supervise Corrie Saux as his new PhD student.

This is, for me, the first important point. Corrie Saux emanated a total dedication to her science. She was so passionate that managed to skip the normal admission to Harvard and managed to make herself a space, nothing less than with E. O. Wilson, whom she practically got out from retirement. This is what impressed me the most. Tattoos are just a consequence of this eagerness for ants. A lot of people today get tattoos, use clothes or put a facebook profile picture related to what they like to do; but remember that Wilson first checked this girl’s record and that it was probably what convinced him that she was worth it. From my point of view, Corrie’s tattoos get more value when we realize that for her the ants are serious thing.

In the next part of the story Wilson mentions that Corrie Saux completes, without problems, her first year of studies and that she already has a solid idea about what her thesis is going to be about. By this time a group of three scientists had received a millionaire funding for a mega-project, which consisted in building the phylogenetic tree of all the ants. (Just in case you don’t know, ants have an enormous importance in scientific topics like ecology, evolution, ethology, sociobiology and many others. That project was supposed to have a huge relevance). Wilson and his student decided that the latter would write these three scientists proposing them to include her in the project to work building the phylogeny of one of the 21 taxonomic groups of ants, which would correspond to a single branch of the whole tree. This work would be a good PhD thesis if the other researchers accepted the proposal.

However, these three scientists answered that they would prefer not to include a new participant in their project. Wilson writes that, being rejection a normal experience in the life of a scientist, he tried to cheer her up:

“Okay, don’t let that get you down. What the project leaders decided isn’t a bad thing. Why don’t you pick something else that you’d like to do?”

And here is my favorite part. Some days later Corrie Saux goes to Wilson:

“Professor Wilson, I’ve been thinking, and I believe I could do the whole project myself.”

“The whole project?”

“Yes, all twenty-one of the sub-families, all the ants. I think I can do it.”

As a scientist, one will get rejected several times, especially by people with a higher authority. A mistake is to take these rejections as if they meant that one’s capacity is not enough or that one’s work is bad. In science one must rebel against authority in the sense that you should defend your work and skills until the end. Don’t take other researchers’ words as an absolute truth, doesn’t matter how high they stand above you. Because Corrie Saux was not allowed to do one part, she decided to do the whole work. The lesson for me is quite simple: If you think you can, do it yourself.

In spite of this daring, Wilson writes:

“There was no bravado in Corrie, no trace of overweening pride, no pretension. She was a quiet, serene enthusiast…”.

Wilson of course accepted Corrie’s proposal and supported her through her ambitious project. Wilson even felt relaxed because if Corrie wasn’t able to finish her project on time she could present the results she already had as her thesis, that would not be a small thing. I guess Wilson was very skeptic at the beginning, as anyone would probably be.

However Corrie Saux finished her work on time.

Corrie Saux finished her thesis and it was approved by Harvard’s committee. Moreover, the results of her project were published in Science, one of the most prestigious science journals.

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Corrie Moreau’s research featured in Science

Wilson narrates that later that year the three scientists that had obtained the millionaire fund would also publish their results. This would be a hard test of Corrie’s thesis as the results of both independent projects could not coincide. The results, however, coincided almost in their totality. What would these three scientist have thought when Corrie published her results even before them? You can’t blame them for not having accepted her since the beginning, but what a satisfaction Corrie must have felt when she finished what she proposed to herself years ago. Maybe she achieved way more than what she would have without that initial rejection.

I really like the last paragraph of this chapter. On it Wilson writes:

“The story of Corrie Saux Moreau’s ambitious undertaking is one I feel especially important to bring to you. It suggests that courage in science born of self-confidence (without arrogance!), a willingness to take a risk but with resilience, a lack of fear of authority, a set of mind that prepares you to take a new direction if thwarted, are of great value… win or lose.”

I totally agree.

Nowadays Corrie Saux (better known as Corrie Moreau) has her own lab at the University of Chicago and it’s been years since she reached scientific maturity. The research on her lab is focused on the evolution of diversity, biogeography and genomics of biodiversity, using mainly ants as a model organism, maybe following the old tradition started by Wilson many years ago.

Corrie’s story is, as the name of the chapter dedicated to her, a celebration of audacity.

Check Corrie Moureau’s lab web if you feel curious about what she’s doing now:

http://moreaulab.org

Check her famous Science paper in which she published the results of her thesis:

http://www.antwiki.net/wiki/images/4/42/Moreau_C_Archibald_B_Bell_C_Pierce_N_Vila_R_2006.pdf


Una historia de pasión y audacia

Ilustración de portada por Craig Latker

“Letters to a young scientist” es un pequeño libro que me gustó mucho leer. Pero hay un capítulo en especial al que siempre regreso. Ya lo debo haber re-leído unas 10 o más veces. Aunque recomiendo el libro entero (ya que en él el reconocido E.O. Wilson escribe “cartas” dirigidas a científicos jóvenes en donde se tratan muchas ideas relevantes para las etapas tempranas de la preparación científica) este capítulo es, para mí, especialmente motivador.

La historia va así. Edward Wilson, genio mundial de la ecología y evolución de las hormigas, llevaba ya 6 años de haberse retirado como profesor de Harvard y contaba con una trayectoria impresionante luego de varias décadas de investigación. Esto significaba que ya no aceptaba estudiantes de PhD para supervisar, lo cual sería parte normal de cualquier profesor en actividad.

Sin embargo, un día le llega un mensaje desde las oficinas de posgrado de la facultad. Le dicen:

“Ed, ya hemos aceptado nuestra cuota de nuevos estudiantes para este año, pero tenemos una más, una chica tan inusual y prometedora que le daremos la admisión si es que accedes a ser su supervisor y patrocinador. Ella es una fanática de las hormigas, las quiere estudiar antes que cualquier otra cosa. Y tiene tatuajes de hormigas en su cuerpo para probarlo.”

Wilson, luego de dicha descripción y de haber revisado su curriculum, aceptó supervisar a Corrie Saux como nueva estudiante de PhD.

Este es, para mí, el primer punto importante. Corrie Saux emanaba una dedicación total a su ciencia. Estaba tan apasionada que logró saltarse la admisión normal a Harvard y logró hacerse un espacio nada más y nada menos que con E. O. Wilson, a quién prácticamente sacó del retiro. Esto es lo más impresionante. Los tatuajes son solo la consecuencia de toda este afán por las hormigas. Mucha gente hoy en día se hace tatuajes, pueden usar ropa o poner una foto de perfil de facebook relacionada a lo que les gusta hacer; pero recuerda que Wilson revisó primero el registro de esta chica y que probablemente fue eso lo que le convenció que valía la pena. Desde mi punto de vista, los tatuajes de Corrie cobran mucho más valor cuando nos damos cuenta que para ella las hormigas van realmente en serio.

En la siguiente parte de la historia Wilson nos cuenta que Corrie Saux completa sin mayor problema su primer año de estudios y que para finales de este ya tiene una idea sólida de lo que hará para su tesis. Para ese tiempo un grupo de tres científicos había recibido un financiamiento millonario para un mega-proyecto, que consistía en construir el árbol filogenético de todas las hormigas. (Por si no lo sabes, las hormigas tienen una importancia gigante en aspectos científicos de la ecología, evolución, etología, sociobiología, y muchos etcéteras más. Dicho trabajo tendría una relevancia enorme). Wilson y su estudiante habían acordado en que esta última les escribiría a estos tres científicos proponiéndoles incluirse en su grupo de trabajo para encargarse de construir la filogenia de uno de los 21 grupos taxonómicos de hormigas, lo que correspondería a una rama de todo el árbol. Ese trabajo sería una buena tesis de doctorado si es que los otros investigadores aceptaran la propuesta.

Sin embargo estos tres científicos respondieron que preferirían no incluir a nadie más en su proyecto. Wilson relata que, siendo el rechazo una experiencia normal en la vida de un científico, trató de animarla:

“Bueno, que esto no te desanime. Lo que los líderes del proyecto decidieron no es algo malo. ¿Por qué no eliges alguna otra cosa que te gustaría hacer?”

Y aquí es donde viene mi parte favorita. Unos días después Corrie Saux vuelve donde Wilson:

“Profesor Wilson, he estado pensando y creo que podría hacer todo el proyecto por mí misma.”

“El proyecto completo?”

“Sí, todas las 21 sub-familias , todas las hormigas. Creo que puedo hacerlo.”

A uno como científico lo van a rechazar muchísimas veces, sobretodo gente con mayor autoridad que uno mismo. Un error es tomar estos rechazos como si significaran que tu capacidad no es suficiente o que el trabajo que has realizado es malo. En ciencia uno debe rebelarse ante la autoridad en el sentido que debes defender tu trabajo y tu capacidad hasta el final. No tomes la palabra de otro investigador como verdad absoluta por más arriba tuyo que pueda estar. Como a Corrie Saux no le permitieron hacer una parte, ella decidió hacer todo el trabajo. La lección para mí es simple: Si crees que puedes, hazlo tú mismo.

A pesar de este atrevimiento, Wilson escribe:

“No había arrogancia en Corrie, no había señal de orgullo, no había pretensión. Ella era una callada y serena entusiasta…”

Wilson por supuesto aceptó la propuesta de Corrie y la apoyó a lo largo de su ambicioso proyecto. Wilson incluso se sentía tranquilo ya que si Corrie no acababa todo el proyecto en el lapso de su PhD podría presentar lo que había avanzado como su tesis, lo cual no sería poca cosa. Supongo que Wilson fue muy escéptico al comienzo, como seguramente lo sería cualquiera.

Sin embargo Corrie Saux terminó el trabajo a tiempo.

Corrie Saux terminó su tesis y fue aprobada por el comité de Harvard. Además, los resultados de su proyecto fueron publicados en la revista Science, una de las más prestigiosas revistas científicas.

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El proyecto de Corrie Moreau en la portada de la revista Science

Wilson narra que más tarde ese año los tres científicos que habían obtenido el financiamiento millonario publicarían también sus resultados. Esto sería una dura prueba para la tesis de Corrie, ya que los resultados de ambos proyectos independientes podrían no coincidir. Los resultados, sin embargo, coincidieron casi en su totalidad. ¿Qué habrán pensado estos tres científicos cuando Corrie publicó sus resultados incluso antes que ellos? No se les puede culpar por no haberla aceptado en un primer momento, pero qué satisfacción debe haber sentido Corrie al haber logrado lo que se propuso años atrás. Tal vez logró mucho más de lo que hubiera logrado sin aquel rechazo inicial.

El último párrafo de este capítulo me gusta mucho. En él Wilson escribe:

“La historia de Corrie Saux es una que siento especialmente importante de contar. Sugiere que el coraje para la ciencia que nace de la auto-confianza (sin arrogancia!), la voluntad de tomar riesgos pero con resiliencia, una falta de miedo a la autoridad, y una mentalidad que te prepara para tomar una nueva dirección si es que los planes originales fallan son de gran valor… ganes o pierdas.”

Totalmente de acuerdo.

Hoy en día Corrie Saux (mejor conocida como Corrie Moreau) tiene su propio laboratorio en la Universidad de Chicago y hace varios años que alcanzó la madurez científica. La investigación en su laboratorio se centra en la evolución de la diversificación, biogeografía y genómica de la biodiversidad, utilizando principalmente hormigas como organismo modelo, siguiendo quizás la larga tradición empezada por Wilson hace muchos años.

La historia de Corrie es, como dice el título del capítulo dedicado a ella, una celebración a la audacia.

Mira aquí la página web del laboratorio de Corrie Moureau si sientes curiosidad acerca de lo que está haciendo ahora:

http://moreaulab.org

Mira aquí el paper donde publicó los resultados de su tesis:

http://www.antwiki.net/wiki/images/4/42/Moreau_C_Archibald_B_Bell_C_Pierce_N_Vila_R_2006.pdf

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