Somos lo mismo

(English version below)

El otro día pasé unas cuantas horas en una exposición dedicada a la evolución en el Museo de Historia Natural de París. Como en varios otros museos, me quedé muchos minutos observando el esqueleto de una de las ballenas que estaban siendo expuestas y recordé una idea que había empezado a tener desde hace unos meses atrás.

Todos sabemos que toda la vida en la Tierra está relacionada ya que todos al final provenimos de un mismo ancestro común, pero sabemos esto de memoria. ¿Qué tanto significa el hecho de que todos seamos “primos lejanos”? Los humanos como especie creo que tendemos a pensar que somos la cúspide de la evolución, lo mejor que se ha obtenido de este proceso hasta ahora. Sin embargo, la verdad es que todos los seres vivos que existen hoy en día comparten el mismo nivel de éxito.

Si establecemos que la vida tiene como propósito “seguir existiendo” y que este mismo propósito sigue siendo vigente para clases, familias, géneros y especies entonces todo lo vivo hoy en día ha cumplido ese propósito hasta ahora. La vida simplemente ha tomado millones de alternativas para no extinguirse (en forma de, por ejemplo, millones de especies) y un gran número de estos caminos ha funcionado. En este contexto podemos considerarnos como uno de esos caminos, pero solo uno más entre millones.

La verdad es que se me hace difícil escribir esto porque es más un “sentimiento” que una idea lógica, así que me ayudaré de una imagen a ver qué puedo escribir sobre ella.

Imagen: amnh.org

Como la foto que tomé de los huesos del brazo de la ballena en el museo no salió muy bien entonces les muestro esta imagen. No sé ustedes pero lo que hace que me quede mirando tanto tiempo el esqueleto es el hecho de poder ver claramente 5 dedos bien delimitados al finalizar el brazo. Además se pueden diferenciar claramente huesos como húmero, radio y cúbito.

Creo que encontré las palabras. Lo que me sorprendió más al ver este esqueleto es que pude verme yo mismo, como humano, reflejado en otro animal de manera tan clara. Como si esos fueran mis propios huesos.

La única vida que conocemos es la de esta Tierra, y es tal vez por eso y por el hecho de que estamos tan acostumbrados a su imagen exterior que nos sentimos tan diferentes de un perro, una paloma o una ballena pero al ver los esqueletos me doy cuenta que todos somos lo mismo, casi los mismos huesos en los mismos lugares, algunos cambios por aquí y por allá pero lo mismo básicamente.

Como dije, todos los seres vivientes que existen hoy en día son productos de millones de años de cambios evolutivos exitosos, no hay mejores ni peores. Muchos caminos distintos se tomaron y muchos de ellos (los presentes hoy en día) fueron exitosos, incluyendo el nuestro. Por ejemplo, todos los tetrápodos provenimos de un ancestro común, de este ancestro común se formaron los quirópteros, cetáceos, camélidos, aves, reptiles y otros grupos que fueron modificados con el tiempo para ser lo que vemos hoy. Una de las características que se establecieron tempranamente en los primeros tetrápodos es la presencia de 5 dedos en las extremidades que, si bien no permanece hoy en día en todos los tetrápodos, todavía es una marca que nos recuerda nuestro pasado común.

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Cuando estuve cara a cara con este caimán en un acuario también me quedé varios minutos mirándolo, en especial sus patas delanteras. Me pareció increíble ver una “mano” tan parecida a la mía, incluso con 5 dedos. La imagen que uno tiene de un caimán es la de un animal plano, escamoso, con una cabeza larga, dientes puntiagudos y que se mueve arrastrándose; pero al ver esos cinco dedos mi percepción cambió un poco.

Lo que concluí al final es también un poco confuso como para escribirlo. Sentí mucho respeto tanto aquella vez con el caimán como en la situación con el esqueleto de la ballena, como si algo me dijera que no somos diferentes. Somos parientes lejanos, nuestros abuelos fueron hermanos que tomaron caminos distintos y por eso tenemos las diferencias que tenemos; sin embargo todos hemos llegado juntos a la copa del árbol recorriendo caminos igual de largos. Y las pruebas de nuestro parentesco están ahí ante nosotros.

Fuera de la consciencia, inteligencia, espíritu o como quieran llamarlo (se que a algunos de mis amigos les gustaría debatir sobre esto) no tenemos nada especial que nos haga diferentes, ni mucho menos superiores, dentro de la gran diversidad de la vida.

Los huesos de la ballena y los dedos del caimán los tengo yo también.

Foto de portada: Brian Skerry


We are the same thing

The other day I spent some hours in an exposition dedicated to evolution at the Natural History Museum of Paris. As in other museums, I stared for several minutes at the skeleton of a whale that was part of the exposition and I remembered an idea that had started to run in my head since some months ago.

We all know that all life on Earth is related because we all come from the same common ancestor, but we blindly accept this concept . What’s the real meaning for all of us being “distant cousins”? I think that we, humans as a species, tend to think of us as the apex of evolution, the best that has been obtained from this process until now. However, the truth is that all the living beings existing today share the same success level.

If we establish that the purpose of life is “to keep existing” and that this same purpose keeps being valid for classes, families, genera and species then everything alive today has fulfilled that purpose until now. Life has simply taken millions of different paths to avoid extinction (in the form of, for example, millions of species) and a big number of this paths have worked. In this context we can consider ourselves as one of those paths, but just one more among millions.

The truth is that I find this very hard to write because is more a “feeling” than a logic idea, so I will help myself with an image to see what can I write from it.

Imagen: amnh.org

Imagen: amnh.org

Because the picture I took from the limb bones of the whale at the museum is not that good I show you this image. The reason I stared at the skeleton for several minutes is the fact that I can see clearly 5 well delimitated fingers at the end of the limb. Also, bones like the humerus, radius and ulna can be easily differentiated.

I think I found the words. What surprised me the most when seeing this skeleton was that I could see myself clearly reflected in another animal . As if those were my own bones.

The only life we know is the one from this planet, and is maybe because of that and because of the fact that we are so used to their external appearance that we feel so different when compared to a dog, a dove or a whale, but when seeing at the skeletons I realize that we are all the same thing, almost the same bones in the same places, some changes here and there but basically the same.

As I said, all the living beings that exist nowadays are the products of millions of years of successful evolutionary changes, there are no better or worse. A lot of different paths were taken and a lot of them (the ones present today) were successful, including ours. For example, all the tetrapods (including us) come from a common ancestor; from this common ancestor chiropterans, cetaceans, camelids, birds, reptiles and other groups were formed and modified across time to be what we see today. One of the characteristics that were early established on the first tetrapods was the presence of 5 fingers at the end of the limbs which, even if not conserved among all tetrapods nowadays, are a mark that reminds us of our common past.

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When I was face to face with this caiman in an aquarium I also kept staring at him for a lot of time, especially its forelimbs. It was amazing to me to look at a “hand” that was so similar to mine, including 5 fingers. The image that one has of a caiman is that it is a flat animal, with scales, long-headed, sharp teeth and that it moves crawling; but when I saw these five fingers my perception of it changed.

What I concluded in the end is also a bit confusing to put it on words. I felt a lot of respect that time with the caiman as well as in the situation with the whale skeleton, as if something was telling me that we are not different. We are distant relatives, our grandfathers were brothers that took different paths and because of that we have the differences we have; but we all have reached together the top of the tree traveling on paths of the same length. And the proofs of our relatedness are before our eyes.

Out of conscience, intelligence, spirit or the way you want to name it (I know some of my friends would like to discuss this) we don’t have nothing special that makes us different, and of course not superior, within the great diversity of life.

The bones of the whale and the fingers of the caiman, I have them too.

Cover photograph: Brian Skerry

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