Cosas que no te enseñan en la universidad

(English version below)

Para (futuros) biólogos o científicos en general que quieran dedicarse a la investigación, algunas cosas básicas que deberían ser enseñadas desde el primer día de clases de pregrado, pero que en la realidad terminan golpeándonos repentinamente al final de la carrera.

1. GPA

El GPA (grade point average) es la escala internacional con la que se miden tus notas. Así no importa si vives en un país donde te califican de 0 a 20 o de 1 a 5, con el GPA podrás convertir esa nota a una escala que va de 0 a 4. Es bajo esta escala que las universidades en cualquier parte del mundo te evaluarán. Generalmente un GPA muy bueno es aquel que está por encima de 3.5, para aplicar a un post-grado se espera que no baje de 3, de lo contrario será muy difícil (pero no imposible!) poder ser aceptado en algún programa. Suena importante, sin embargo yo aprendí esto en mi último año de universidad cuando preparaba mi aplicación para la maestría.

La conversión va de la siguiente manera:

14-20 (nota peruana) = 4.0 (GPA)
12-13.99 = 3.0
11-11.99 = 2.0
10-10.99 = 1.0
0-9.99 = 0

Para el sistema de evaluación de Perú (de cero a veinte) lo mínimo que debes sacar en un curso para que obtengas un 4 de GPA es 14. Es decir que si sacas 14 o 20 de promedio en un curso dará lo mismo ya que ambas notas equivalen a “4”. Ah! Un curso de 5 créditos influirá (para bien o para mal) 5 veces más el promedio de tu GPA que un curso de un crédito Ahora, esto no significa que debes conformarte con un 14, ya que hay universidades que te piden pertenecer a cierto porcentaje superior de tu promoción, o sea que tu “orden de mérito” sea bueno. Sin embargo cuando me enteré de esto por primera vez me di cuenta de que en algunos cursos tenía notas como “13.8” o “13.5”, notas que con un poco más pudieron haberme dado un 4 pero que terminaron dándome un 3, bajando mi GPA. Estoy seguro que más de uno somos conscientes de cómo va nuestro promedio a lo largo de la duración de un curso y que, de saber este simple dato, podríamos buscar esas centésimas extra para llegar al 4.

Bueno, ahora que ya sabes, busca ese 14 (y más), sobre todo en cursos que te den más créditos.

*Puedes calcular tu GPA en esta página

2.  Aprende inglés

Para alguien que quiere hacer ciencia el saber inglés puede llegar a ser tan importante como…. saber hacer ciencia. El inglés es el idioma de la ciencia en la actualidad, casi todo la información disponible y que se sigue produciendo está en inglés. Puedes considerarte mudo y sordo en el mundo científico si es que no sabes inglés. Suena fuerte! Pero es la realidad, así que si aun no sabes inglés a un buen nivel no es poca cosa, aprende inglés.

Como científico eres parte de una gran comunidad cuyo fin es comunicar todo a todos, se trata de comunicación, de información compartida. Por supuesto el idioma de esta comunidad es ….el inglés! Si piensas postular a algún programa en el extranjero donde la educación sea en inglés no va a bastar el inglés “intermedio” que te piden para graduarte de la universidad. Para medir el nivel de inglés de personas de todo el mundo existen también escalas internacionales (como el GPA) que se obtienen a través de exámenes especializados (TOEFL – test of English as a foreign language, IELTS – International English language testing system, entre otros). Por ejemplo, el TOEFLibt (una variedad del TOEFL) es un examen que das en una computadora y cuyo formato no cambiará así lo des en Perú o en China. El puntaje va de 0 a 120, y es la suma de los puntajes de las 4 secciones del examen (máximo de 30 puntos por sección). Buenos programas de post-grado en universidades extranjeras te pedirán un puntaje de entre mínimo 90 y mínimo 100, aunque hay universidades que te pedirán incluso más, y otras incluso menos dependiendo del programa.

*Como ejemplo, aquí puedes ver una lista de universidades Estadounidenses con sus respectivos requerimientos en relación al TOEFL

3.  El valor de una publicación

Los posters son buenos para mostrar los resultados de una investigación de manera gráfica y resumida. También son una manera de darle algo de color a una feria de ciencias 😉 Sin embargo, creo que se nos está mal acostumbrando a que nuestro poster, nuestra ponencia en un congreso o incluso nuestra tesis sea el resultado máximo de nuestra investigación. Todas estas cosas son importantísimas y nos enseñan a manejar plazos, escribir un texto científico y a exponer un tema en público. Pero la verdad es que ante la comunidad científica esto vale muy poco o nada.

Esos papers que te hacen leer en el semestre son los que construyen la reputación de un científico. Sobre todo si quieres dedicarte a la investigación debes proponerte producir muchos papers de buena calidad. Si tu paper es bueno y relevante, lo citarán; si te citan, tu reputación crece. ¿Para qué quiero una buena reputación? Pues un científico cuyas publicaciones le hayan dado una buena reputación podrá conseguir puestos de trabajo en universidades o dentro de grupos de investigación con mayor facilidad. Obviamente no se espera que un estudiante tenga la misma cantidad de publicaciones que un científico ya experimentado, ni mucho menos, pero darán una idea del potencial del estudiante para producir información científica y de la familiaridad de este con un ambiente de trabajo.

Escribir un artículo científico no es difícil. Por lo menos no es tan difícil como nos lo pintan. No tienes que empezar escribiendo el paper que cambiará la historia, las notas científicas son perfectas para ir familiarizándose con el proceso de escritura y publicación. Lo más importante es que le darán un valor muy alto a tu CV. No tienes idea de cómo escribir un artículo científico? Mi consejo es: Lee artículos científicos. Mientras más leas más rápido te darás cuenta que ciertos patrones y formas se repiten en todas las publicaciones científicas. Luego de un tiempo el escribir te será sencillo y sentirás que simplemente imitas la forma en que han sido escritos todos los papers que has leído. Obviamente debes mostrar tu producto (o una parte de este) a un profe o a algún amigo con criterio (que sepas que no se reservará ningún comentario) para que te de su opinión sincera.

Entonces, si hiciste tu poster para la semana de ciencias, genial. Ahora debes ir donde el profe que te ayudó e insistirle en seguir adelante con el proyecto para convertirlo en una publicación, lo mismo con la ponencia del congreso. Las tesis son publicaciones científicas, sin embargo su rango de acceso como tales es muy limitado y muchas veces es lo mismo que nada. Puedes (o no si no quieres) partir tu tesis en partes y publicarlas como artículos separados, puedes utilizar datos extra para complementar tu tesis y convertirla en una publicación o puedes simplemente darle un formato de paper a toda tu tesis; solamente no dejes que todo ese tiempo que invertiste y transformaste en un librito de tapa dura quede encerrado en la biblioteca de tu universidad para siempre.

4.  Investigar da dinero.

Nadie empieza a estudiar ciencias porque quiera tener mucho dinero. La verdad que la ciencia no es algo que nos vaya a remunerar enormemente en el futuro (por lo menos a la mayoría) y sobre todo en países en vías de desarrollo. Sin embargo hay países en los que, de hecho, te pagan por hacer investigación; es más, te pagan por estudiar para hacer investigación. Es más que común que muchos grupos de investigación de muchas universidades del “primer mundo” anden buscando nueva gente para incluir en sus filas bajo la modalidad de estudiante de PhD. Estos “labs” generalmente pagarán los estudios y el trabajo de laboratorio y/o campo que el estudiante haga para su tesis de doctorado. Increíblemente además de esto le pagarán un salario que, si bien es poco, es …dinero! Te pagan por estudiar, pertenecer a un grupo de investigación y potenciar tu nivel académico. Probablemente des algunas clases a la gente de pregrado también. Genial!

¿De dónde sale este dinero? Pues los grupos de investigación constantemente postulan a fondos que financien sus proyectos. Este financiamiento incluye el contratar a más gente capaz que pueda realizar estos proyectos o, en otras palabras, un estudiante de PhD. Al final todas las partes ganan, tu produces información para tu grupo de investigación, y tu ganas tu grado de doctor, además de una enorme cantidad de experiencia, contactos y varias publicaciones. Nunca es demasiado tarde para poner en práctica estos consejos o para cambiar tu forma de pensar respecto a conceptos equivocados que no fueron aclarados cuando debieron. Sin embargo, pienso que hay algunas cosas obvias y básicas que deberían ser implementadas y enfatizadas en el sistema de educación en universidades peruanas, especialmente en el campo de la ciencia.


Things you don’t learn at university

For (future) biologists or scientist in general, some basic things that should be taught from the first day in undergrad, but that suddenly end up hitting us when finishing it.

*Important! I wrote this article from my experience and perception as a Peruvian undergraduate. This might be (and probably is) different for other countries.

1.  GPA

The GPA (grade point average) is an international scale which is used to measure your grades. With it it’s not important if you live in a country where you get grades on a 0-20 or a 1-5 scale, with the GPA you are able to transform that grade to a scale that goes from 0 to 4. It is under this scale that universities all over the world will evaluate you. Generally, a very good GPA is higher than 3.5; to apply to graduate school it is expected to be not lower than 3, otherwise it will be really hard (but not impossible!) to be accepted in any program. Sounds very important, but I learned this on the last year of my undergrad, when preparing my master’s application.

The conversion is as follows:

14-20 (peruvian grade) = 4.0 (GPA)
12-13.99 = 3.0
11-11.99 = 2.0
10-10.99 = 1.0
0-9.99 = 0

For Peru’s grading system (from 0 to 20) you have to obtain at least a 14 to get a GPA of 4 (this is for each course). So, if you get a 14 or 20 as your final grade it will be the same because both grades are equal to a “4”. Also a course of 5 credits will influence (for better or worse) 5 times more than a one credit course. Now, this doesn’t means that you should be satisfied with a 14, because some universities ask you to be part of a certain superior percentage of your cohort. However, when I heard this I noticed that some of my courses had grades like “13.8” or “13.5”, grades that, with a little extra effort, could have given me a 4 but end up giving me a 3, lowering my GPA score.

I’m sure that a lot of us are conscious about how are our grades doing through the duration of a course and that, knowing this simple fact, we could look for those extra hundredths we need to reach the 4. Now that you know this, go for that 14 (and more, of course), especially in courses that are worth more credits.

*You can calculate your GPA score with this online tool

2.  Learn English

For the ones pursuing a scientific career to know English can be as important as….to know how to do science. Nowadays English is the official science language, almost all the available information, as well as the newly produced, is in English. You can consider yourself deaf and voiceless in the scientific world if you don’t understand English. It sounds harsh! But this is how it works, so if you don’t have a good English level you should start worrying. Learn English!

As a scientist you are part of a big community whose end is to communicate everything to everyone. It’s all about communication, shared information. Of course the language of this community is ….English! If you are planning to apply to any program abroad, where education is given in English, your intermediate English (one of the requirements to graduate) might not be enough. To measure the English level of people from all over the world there are also international scales (like GPA) which are obtained through specialized tests (TOEFL – test of English as a foreign language, IELTS – International English language testing system, among others). For example, the TOEFLibt (one of the TOEFL varieties) is an exam which you work out through a computer and whose format won’t change if you do it in Peru or China. The scoring goes from 0 to 120, it is the sum of the four sections of the exam (each giving a maximum of 30 points). Good graduate programs will ask for a minimum score of 90 or 100, although there are universities that will request even higher scores, and others even less depending also on the program.

*As an example, here you can see a list of USA universities with their respective TOEFL score requirements

3.  The value of a publication

Posters are good to show the results of a research project on a graphic and short way. They are also useful to give some color to a science meeting 😉 However, I think that we are getting used to the fact that our poster, oral presentation on a congress or even our thesis will be the ultimate result of our research project. All of these things are very important and teach us about managing our time (deadlines), how to write scientific texts and to present a subject on public. But the truth is that the scientific community will give them very little or no importance.

Those papers that professors make you read through the semester are the ones that build the reputation of a scientist. Specially if you want to dedicate to research you have to propose yourself to produce several papers of good quality. If your paper is good and relevant then your reputation grows. Why do I want a good reputation? Well, a scientist whose publications had build him a good reputation will be able to get job positions at universities or research groups easier. Obviously nobody expects a student to have the same number of publications as an experimented scientist, but they will give an idea of the potential of the student to produce scientific information and of his/her familiarity with a research-work environment.It is not hard to write a scientific publication. At least not as hard as students often believe. You don’t have to start writing the paper that will change history, scientific notes are perfect to get familiarized with the process of writing and publishing. More importantly, they will give a high value to your CV.

You have no idea of how to write a scientific paper? My advice is: read scientific papers. The more you read, the faster you will realize that certain patterns are repeated in most publications. After some time it will be easy for you to write and you will feel that you are simply imitating the structure of all the papers you read before. Obviously you have to show your product (or a part of it) to a professor or any friend, whom you know will give you a sincere critique about your work.

So, if you made your poster for this science meeting, great. Now you should go with the professor who helped you and insist to keep working on the project so it can become a publication; the same goes to the oral presentation you did on that congress. Theses are scientific publications, but to get access to them can be quiet difficult so sometimes they can be the same as nothing. You can (or not if you don’t want to) split your thesis in parts and publish them as separate articles, you can use extra data to complement your thesis and transform it into a publication or you can simply give the entire thesis a paper format; just don’t let that hardcover book, for which you invested a lot of time and effort, to stay trapped in your university library forever

4.  Research gives money

Nobody starts studying science because of money. The truth is that science won’t reward us enormously in the future (at leas to most of us), specially on developing countries. However, there are countries where, in fact, you get pay for doing research; actually they pay you for studying and doing research. It’s more than common that several research groups from a lot of universities from “developed countries” go searching for new people to get enrolled with them under the title of “PhD student”. These “labs” generally pay for the studies and lab work/fieldwork of the PhD student, so that he can make his/her PhD thesis. Incredibly, they will also pay the student a salary that, even if it’s low, it’s…money! They pay you for studying, for being a member of a research group and for upgrading your academic level. Probably you will also give some lectures to undergraduates. Great!

Where does all the money comes from? Well, research groups are constantly applying to get grants that will fund their projects. This funding includes to hire more people able to work on these projects or, in other words, to hire PhD students. In the end both parts win, you produce information for your research group and you obtain your PhD degree, in addition to a great amount of experience, contacts and some publications.

Is never too late to put in practice these advices or to change your mind about some misconceptions that didn’t get cleared when they should. Nevertheless, I think there are some basic and obvious things that should be implemented and emphasized within the education system in Peruvian universities, specially in the field of science.

your mind about some misconceptions that didn’t get cleared when they should. Nevertheless, I think there are some basic and obvious things that should be implemented and emphasized within the education system in Peruvian universities, specially in the field of science.

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2 thoughts on “Cosas que no te enseñan en la universidad

  1. Es el promedio Ponderado General que piden? O es el Promedio General HISTORICO? Lo que pasa es que yo lleve varios cursos 2 veces y los aprobe pero, por haberlos llevados 2 veces, mi Promedio Ponderado Historico es bajo. Pero mi Promedio Ponderado General es alto. Yo quiero postular a una Maestria en Canada

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    • Hay universidades que consideran las notas de todos los intentos, otras que no consideran el primero, etc. Depende de cómo calcula los GPAs una universidad particular. Si en tus transcripts (tu registro de notas) aparecen solo tus intentos aprobados entonces yo calcularía el GPA solo con esos intentos, pero si aparecen también los intentos desaprobados deberías averiguar con la universidad a la que quieres ir cómo es que calculan ellos el GPA.

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