Lagartijas

(English version below)

“No tengo problemas justificando lo que hago. Mientras la mayoría de gente en el planeta centra sus actividades en torno a una sola especie, Homo sapiens, yo estoy interesado en entender no solo una porción del mundo natural que lleva a la evolución de nuestra especie pero también, más extensamente, las complejas redes ecológicas que sustentan toda la vida en la Tierra como la conocemos. La biología de lagartos es una ventana a través de la cual podemos observar la historia evolutiva de la vida. No puedo imaginar nada que sea más emocionante “ – Laurie Vitt

Como lo puede demostrar el bicho verde que ven en la portada al entrar al sitio (por lo menos por ahora) siento un gran cariño por las lagartijas. Llevo trabajando ya algunos años con estos animales al punto que en cualquier conversación, documental o clase en la que aparezca el tema sentiré una sensación especial en el estómago, como si supieras que cuando se menciona la palabra “lagartija” todo el mundo estará observándote. Supongo que esto es similar para quienes trabajan con monos, E. coli, palmeras y turtupilines.

¿Cómo comenzó esto? Pues eso es tema de otra entrada jajaja… de hecho algunos amigos míos ya habrán escuchado esa historia antes (prometo escribirla alguna vez). Lo que puedo decir es que, sin saberlo, empecé a trabajar con uno de los organismos que más información nueva nos puede brindar sobre temas de ecología, evolución, conservación, etc. Mi historia con las lagartijas empieza en el desierto costero peruano (y se ha mantenido ahí la mayor parte del tiempo) donde el género Microlophus extiende sus dominios. En este ecosistema y con especies de este género he trabajado en temas de ecología de dieta, comportamiento, parasitismo y morfología. Es más, mi gloriosa (jejeje) tesis de pregrado la hice en nada más y nada menos que en … así es, en una especie de Microlophus, pero eso también será tema de otra entrada.

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Un típico hábitat árido de la costa peruana / A typical arid habitat of coastal Peru

  Los temas que desarrollé en la universidad en relación a ecología de lagartijas se sentían irrelevantes y totalmente carentes de sentido cuando uno los mencionaba o si quiera pensaba en ellos, en un principio uno simplemente es feliz haciendo investigación en algo que le agrade. Además sabía que, si bien el profesor que dirigía dichas expediciones al desierto (y quien a la larga sería mi asesor de tesis) era el experto en temas de ecología de lagartijas, probablemente nuestro pequeño grupo de investigación era el único que trabajaba en ese momento con este tema. Revisando la literatura también noté que la información en relación a las lagartijas costeras peruanas era muy limitada. En general todo eso era, en parte, un poco confuso y proponía preguntas como: ¿Es esto lo que quiero hacer como biólogo? Sin embargo lo que conocía en ese momento: las salidas de campo, las pocas referencias bibliográficas que encontraba y la sensación de no estar haciendo algo “importante” cambió cuando entré al mundo de la ecología de lagartijas. ¿Qué? Pero si yo ya había estado trabajando en eso…! Pues podría decirse que no conocía nada del gigantesco mundo en el que acababa de meterme.

  • The Structure of Lizard Communities – Eric R. Pianka 1973.
  • Guild Structure in Desert Lizards – Eric R. Pianka 1980.
  • A Morphological Analysis of the Structure of Communities of Lizards in Desert Habitats – Robert E. Ricklefs, Donald Cochran y Eric R. Pianka. 1981.

Al leer estos tres viejos papers (“citation classics”) uno puede darse cuenta de la importancia que puede tener el estudiar lagartijas. No es una coincidencia que el nombre “Pianka” se repita como autor de estos tres artículos. Pianka podría, fácilmente, merecerse que escriba una entrada aparte sobre él; por ahora solo diré que este “viejo loco” tomó todo lo que yo conocía sobre las “pobres lagartijas del desierto” y lo llevó a un punto altísimo, otro nivel. Ahora sabía que estaba dedicando mi vida a un tema de gran importancia. Era parte de algo muy grande.

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Microlophus peruvianus, la lagartija más común de la costa peruana y a la que probablemente perseguí en mis primeras salidas de campo / Microlophus peruvianus, the most common lizard of coastal Peru and the one I probably chased on my first field trips

Luego de decidirme no hubo marcha atrás y seguí trabajando con lagartijas lo que restaba de mi pregrado. No habría permitido que mi tesis tratara de algo diferente tampoco. Obviamente hay quienes dicen que está mal cerrarse en un sistema, que es más importante “la pregunta”; yo creo que es cierto, que uno debe encontrar el equilibrio entre los sistemas que nos gustan y las preguntas en las que queremos trabajar en ciencia. Si bien en la universidad no me aclararon ese punto, al centrarme en estudiar solo una cosa (lagartijas) pude aprender muchas cosas que seguramente habría dejado pasar si hubiera estudiado de manera mas “general”. Depende de cómo lo veas, yo no me arrepiento.

Para mi tema de tesis decidí que la ecología debía compartir terreno con mi otra pasión: Evolución. Entonces diseñé un proyecto de tesis dentro del tópico de “ecomorfología” que en resumen es la relación entre la forma y la función [ecológica]. Al haber escogido ese tema era mandatorio que entrara en el mundo de las Anolis. En la intensa fase de revisión bibliográfica para mi tesis noté que este género de lagartija era utilizado con gran frecuencia en varios artículos. Estas esbeltas lagartijas habitan zonas tropicales y sub-tropicales de América, pero más importante aún es que sean el género de amniotas más diverso del mundo. Este grupo de animales ha sufrido un proceso de radiación adaptativa impresionante gracias a la capacidad de adaptación morfológica que posee para ocupar diferentes hábitats, probablemente por esta razón encontramos tremendo número de especies para este género. He ahí la razón por la cual tanto se ha estudiado sobre ellas.

Anolis ortonii de la selva peruana / Anolis ortonii from the peruvian rainforest

Anolis ortonii de la selva peruana / Anolis ortonii from the peruvian rainforest

Ejemplos como estos hay muchos. Dentro de ecología y evolución mis queridas lagartijas poseen un papel muy importante. En aquel momento yo debía terminar mi tesis, pero ahora ya sabía que habían otros mundos fuera de la ecología pura que podía encontrar también dentro del universo de la las lagartijas.

En mi último año de pregrado me fui a la selva tropical ecuatoriana con un grupo estadounidense de herpetólogos. En ese viaje pude encontrarme con muchísimas ranas, serpientes y lagartijas; por su puesto tomé muchas fotos. Fue justamente ahí donde tomé la foto de la Polychrus marmoratus de la portada. Lo curioso de ese viaje era lo mucho que se emocionaban todos al encontrar una serpiente; yo también por supuesto, pero mi emoción era mucho menor a cuando encontrábamos alguna lagartija por ahí jejeje.

Podría escribir mucho más sobre esto, pero creo que ya dejé en claro mi pequeña “obsesión” con estos animales. Las utilidades y los beneficios que obtenemos con su estudio son muchos y es obvia su influencia en la producción de información respecto a diversos temas.

Actualmente estoy en Europa, estudiando una maestría en biología evolutiva y como se deben imaginar no hay muchos lugares biodiversos donde se puedan hacer trabajos de campo tan interesantes como en Perú o en algún otro lugar del planeta. Por otra parte tengo una carga de cursos que me impide dedicarme demasiado al trabajo de campo. Para mi suerte conseguí trabajar en un proyecto de taxonomía de serpientes (aunque mi primera opción era con lagartijas), lo que me permite seguir ligado al mundo herpetológico.

En los últimos meses he aprendido sobre muchas cosas nuevas que no sabía que me podrían interesar (teoría evolutiva, ecología del comportamiento, etc). Y no es que mis pensamientos estén sesgados pero se me han ocurrido muchas ideas para desarrollar estos temas donde utilizar saurios como sistema de estudio encajaría muy bien. ¿Quién sabe si en el futuro pueda hacer estas ideas realidad?

Espero sinceramente volver a corretear lagartijas en el desierto pronto! ****************************************************************************************

Lizards

   “I have no problem justifying what I do. While most people on the planet revolve their activities around a single species, Homo sapiens, I am interested in understanding not only a portion of the natural world that led to the evolution of our species but also, more broadly, the complex ecological networks that sustain all life on Earth as we know it. The biology of lizards is a window through which we can peek at the evolutionary history of life. I can’t imagine anything being more exciting “ – Laurie Vitt

As can be demonstrated by the little green friend you see on the cover when entering this site (at least for now) I feel a big affection for lizards. I’ve been working with these animals for some years by now to the point that in any conversation, documentary, or lecture where lizards are mentioned I have a strange feeling on my stomach, as if I knew that when the word “lizard” in mentioned everybody will be staring at me. I suppose this is also similar for those who work with monkeys, E. coli, palm trees and great tits. How did this start? I think this is a subject for another post hehe, actually some of my friends already know the story (I promise to write it here someday).

What I can say is that, without knowing, I started to work with one of the organisms that gives us more information about ecology, evolution, conservation biology, etc. My story with lizards begins in the coastal Peruvian desert (and has been there most of the time) where the genus Microlophus extends its’ domains. In this ecosystem and with the species of this genus I’ve worked on topics like trophic ecology, behavior, parasitism and morphology. Moreover, my glorious (haha) undergrad thesis was done on a Microlophus species, but that will be also the subject of another post.

The topics that I developed on university related to lizard ecology felt irrelevant and totally senseless when one talked about it, at the beginning you are just happy doing research on something you enjoy. Also I knew that, even if the professor who leaded those expeditions to the desert (and who in the long run would become my thesis supervisor) was the expert on lizard ecology topics, probably our small research group was the only one that worked at that moment whit that subject. Reviewing literature I also noticed that information about Peruvian coastal lizards was scarce. In general all of it was, in part, a bit confusing and proposed questions like: Is this what I want to do as a biologist? But everything I knew at that time: fieldtrips, the few bibliographic references I found and the feeling of not doing anything “important” changed when I entered the world of lizard ecology. What!? But I’ve been already working on that …! Well, it could be said that, at that time, I didn’t know anything about the enormous world I was just entering.

  • The Structure of Lizard Communities – Eric R. Pianka 1973.
  • Guild Structure in Desert Lizards – Eric R. Pianka 1980.
  • A Morphological Analysis of the Structure of Communities of Lizards in Desert Habitats – Robert E. Ricklefs, Donald Cochran y Eric R. Pianka. 1981.

When reading these three old papers (“citation classics”) one can realize the importance that the study of lizards can have. It’s not a coincidence that the name “Pianka” is repeated among the authors of these three papers. Pianka might, easily, deserve that I write a separated post about him; by now I will just say that this crazy old man took everything I knew about the “poor desert lizards” and put it on a higher point, a totally new level. Now I knew that I was dedicating my life to a subject of great importance. I was part of something incredibly big.

After deciding there was no way back, and I kept on working with lizards the remaining time of my undergraduate studies. I wouldn’t allow my thesis to have a different subject but lizards also. Obviously there are some people who say that is wrong to focus on a single system, that the most important thing is “the question”; I think that is true, that we have to find the equilibrium between the systems we like and the questions on which we want to work on science. In my university they didn’t give me advice on that point, but when focusing on studying a single thing (lizards) I learned a lot of stuff that I would have never listen about studying in a general manner. It depends on how you see it, I don’t regret.

For my thesis subject I decided that ecology should share room with my other passion: Evolution. So I designed a thesis project on the topic of ecomorphology, that in few words is the relationship between form and [ecological] function. As I choose this subject it was almost mandatory to enter the world of the Anolis. In the intense stage of bibliographic research for my thesis I noticed that this lizard genus was used very frequently in several papers. These skinny lizards inhabit tropical and sub-tropical zones of America, but even more important is that they form the most diverse genus of amniotes worldwide. This group of animals has suffered an impressive process of adaptive radiation thanks to its’ morphological adaptation capacity to occupy different habitats. This is probably the reason why we find such a great number of species for this genus.That’s the reason why these lizards have been studied so much.

There are a lot of examples like these. Inside ecology and evolution my dear lizards fulfill a very important role. By that time I had to finish my thesis but I already knew there were other worlds out of pure-ecology that could be found inside the lizard universe. On my last year as an undergrad I had a trip to the Ecuadorian rainforest with a group of North-American herpetologists. In that trip I could find myself in front of several frogs, snakes and lizards; of course I took a lot of pictures. Actually, it was on that trip where I took the picture of the Polychrus marmoratus you can see on the cover of this blog. A curious thing about that trip was that everybody went crazy when finding snakes! Me too, of course, but my excitement was way bigger when finding a lizard sleeping in the middle of the nigh hehehe…

I could write a lot more about this, but I think that I made clear my little “obsession” with these animals. We obtain several utilities and benefits from their study and their influence on the production of new information is notorious.

Right now I’m in Europe, studying a master’s on evolutionary biology; and as you can imagine there are not a lot of biodiverse places where one can perform as interesting fieldwork as in Peru or other places in the world. Also, I have to take some courses which would not allow me to dedicate a lot of time to fieldwork. Luckily, I got the opportunity to work on a project of snakes taxonomy (although my first option was to work with lizards!), which allows me to keep being close to the herpetological world.

On the last months I have learned about several new things that I didn’t know I could be interested in (evolutionary theory, behavioral ecology, etc). And it’s not that my thinking is biased, but a lot of new ideas have come to my mind where lizards would work as a perfect system to work with. Who knows if maybe, in the future, these ideas could become a reality?

I sincerely hope I’ll be chasing lizards in the desert again soon!

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